Finalist Changemaker Challenge – Laure Herweyers

Elke keer dat je de wasmachine gebruikt, belanden er 20 miljoen plastic deeltjes in het milieu. Dat voelt niet echt schoon, toch? Maar moet je nu stoppen met het wassen van je kleding? Of een volledig nieuwe, milieuvriendelijke garderobe aanschaffen? Er is nog een andere mogelijkheid. Laure Herweyers is bezig met het maken van een filter dat voorkomt dat microplastic door de afvoer wordt weggespoeld. En met dit idee won ze de tweede prijs in de Changemaker Challenge 2018.

Wie het synthetische shirt past…

Synthetische kleding bevat kleine stukjes plastic en elke keer dat je je stretchbroek in de wasmachine stopt, worden sommige van deze plastic deeltjes weggespoeld. ‘Ik was niet eens op de hoogte van dit specifieke deel van het plasticprobleem’, aldus Laure Herweyers, student Productontwikkeling aan de Universiteit van Antwerpen. ‘Toen ik de Plasticsoep met een van mijn professors besprak, kwamen we erachter dat er nog niet veel onderzoek is gedaan naar microplasticvezels. Samen besloten we ons daarop te concentreren.’

Wachten op de industrie is geen optie

Er zijn meerdere opties. Laure legt uit: ‘Wasmachinefabrikanten zijn waarschijnlijk al bezig een soort filter te maken, maar het zal vele jaren duren voordat er in elk huishouden zo’n nieuwe wasmachine staat. En zelfs als dat het geval is, kun je je afvragen of mensen het filter na elke wasbeurt kunnen en willen schoonmaken.’ Afwachten is wat Laure betreft geen optie. ‘Hetzelfde geldt voor waterschappen. Ze zijn niet in staat om de microplasticvezels uit het ‘afvalwater’ te filteren dat door de leidingen stroomt, waardoor ze in onze waterbronnen terechtkomen. En het maken van de benodigde aanpassingen is duur, dus ik verwacht niet dat er wat dit betreft op korte termijn iets zal gaan veranderen. Daarom koos ik voor een andere richting.’

In je eigen huis

Laure merkt dat veel – vaak jonge – mensen duurzaam willen leven. Er is een aantal dingen die je zelf kunt doen om dit te bereiken. ‘Afgezien van het aanschaffen van milieuvriendelijke kleding, zijn er voor consumenten twee oplossingen: de Guppyfriend en de Cora-bal. We hebben beide getest om te zien of deze producten het merendeel van microplastics uit het water haalden. Maar ik vond de resultaten tegenvallen.’ De Guppyfriend is een tas die voorkomt dat de meeste microplastics in het afvalwater terechtkomen. Maar uit de tests bleek dat het lastig was om de microplastics uit de tas te wassen. Laure: ‘En als je daarna je handen wast, komen de plastic vezels alsnog in de waterleidingen terecht.’ En de Cora-bal? ‘De bal vangt de grotere microplasticvezels op, maar niet de kleinere. Van de vezels wordt maar ongeveer 30% opgevangen. Er is dus nog steeds een heel groot probleem.’

Technologie en communicatie

Laure was een beetje sceptisch over haar plannen om een filter voor consumenten te maken. ‘Maar ik kreeg veel steun van de universiteit en andere studenten. Veel mensen geloven dat we met onze oplossing echt een verschil kunnen maken. En deze oplossing heeft een onmiddellijk effect. We hoeven niet te wachten tot de industrie ons heeft bijgebeend.’ Laure kan ons nog niet vertellen hoe haar uitvinding er zal uitzien, omdat ze onlangs octrooi heeft aangevraagd, maar ze kan ons wel het basisprincipe vertellen. ‘We hebben een filter bedacht dat je op leidingen kunt plaatsen. Dit betekent dat het gemakkelijk toegankelijk en niet te groot is, waardoor je het eenvoudig kunt plaatsen – het past op elke wasmachine – en je het eenvoudig schoon kunt maken.’ Dat klinkt goed. We kunnen niet wachten om het resultaat te zien. ‘Maar dat is niet alles. Een filter is slechts een deel van de oplossing. Mensen moeten zich ook bewust worden van het probleem en wat de onderliggende oorzaak is. Daarom wil ik een technische oplossing combineren met communicatiestrategieën om mensen te bereiken en ze aan boord te krijgen. Misschien kopen ze mijn filter of investeren ze in duurzamere kleding. Het doel is vooral om mensen te inspireren.’

Het DNA van een wereldverbeteraar

Laure besloot om ervoor te gaan. Net op het moment dat ze met haar professor aan het bespreken was hoe ze meer geld kon binnenhalen, mailde een doctoraatsstudent haar over de Changemaker Challenge. Ze deed er onmiddellijk aan mee. ‘Waarom niet? Het voelde als een logische stap om wat extra geld te krijgen. Maar ik wist niet dat het zo’n bijzondere ervaring zou zijn. Het overtrof al mijn verwachtingen. Niet alleen omdat ik een van de winnaars was, maar ook omdat het geweldig was om in contact te komen met al deze mensen die jouw passie delen.’

Dus je won de Challenge en kreeg wat extra geld voor je onderzoek. Wat staat er nog meer op de planning? Laure: ‘We gaan nog een heleboel tests uitvoeren, zodat we hopelijk aan het eind van het jaar een werkend model hebben. Het was een super interessant jaar en ik heb het gevoel dat dit alles mijn loopbaan echt een richting heeft gegeven. Ik weet nu waar mijn passie ligt en ik wil hier heel graag aan blijven werken. Hopelijk kan ik een bijdrage leveren aan het oplossen van het plasticprobleem.’ We weten zeker dat je dat zult gaan doen. En we zijn niet de enige. Naast de Changemaker Challenge heeft Laure ook de Belgische Ecodesignprijs van OVAM gewonnen. Goed gedaan, Laure!

Deel op